La WNBA está entrando en una nueva era con cambios radicales. ¿Está listo por ahora?

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INDIANAPOLIS – En un hotel cerca del Caitlin Clark Arena en el centro de Indianápolis, una pancarta de 150 pies de un patrocinador decía: “Esto recién comienza”, mientras los primeros juegos de la estrella de la WNBA de Indiana Fever atraían a multitudes de fanáticos en persona y por televisión.

En Las Vegas, el dos veces campeón defensor Aces recibió nuevos anillos de título y, quizás en un gesto más grandioso, se pusieron 100.000 dólares en el bolsillo de cada persona en forma de un nuevo patrocinio de la rama turística de la ciudad. A nivel nacional, en Nueva York, el Liberty se convirtió en el primer equipo en generar 2 millones de dólares en ingresos por entradas para un partido, según Associated Press.

Incluso el llamativo debut de Angel Reese de Chicago Sky parecía pintoresco en comparación con su aparición en la Met Gala repleta de celebridades en Nueva York, con su presentación de alta costura en la alfombra roja intercalada entre un entrenamiento y un desfile de pretemporada.

La WNBA está disfrutando del revuelo general que sus jugadores, entrenadores y fanáticos han anhelado durante mucho tiempo, con juegos en espacios televisivos más importantes, una clase de novatos repleta de estrellas y atención proveniente de lugares inesperados. “Mucha más gente está interesada ahora”, dijo Temi Fagbenle, centro de reserva y compañero de equipo de Clark’s on the Fever, quien fue seleccionado en 2016. “No solo a nivel global, sino también en mi esfera personal. “Es diferente a cuando comencé. cuando a nadie realmente le importaba”, dijo.

La liga espera que este momento pueda ser transformador, incluso cuando surgen dudas sobre si está equipada para capitalizar el interés de los fanáticos y brindar impulsos significativos a la economía deportiva. “Creo que a veces la mejor manera de estar listo es ser obligado a estar listo, y pienso si está listo o no”, dijo la estrella de New York Liberty, Breanna Stewart.

Para el martes, la WNBA planea lanzar un programa completo de vuelos chárter. Este es un cambio que los jugadores han solicitado durante mucho tiempo, ya que han viajado principalmente en aerolíneas comerciales durante años, lo que a veces genera problemas de seguridad y retrasos importantes. Pero las primeras partes del lanzamiento fueron desiguales: solo dos franquicias se inscribieron para su primer juego y, en reuniones privadas con las jugadoras, la comisionada de la WNBA, Cathy Englebert, pidió paciencia, según tres jugadoras presentes.

También hubo otros problemas. En particular, la liga está investigando patrocinios de Las Vegas. Y a pesar de la gran demanda, un partido de pretemporada entre Sky y Minnesota Lynx no se transmitió, pero unas 500.000 personas lo vieron principalmente a través del teléfono de un aficionado en X. “El crecimiento está ocurriendo muy rápido”, dijo la entrenadora y presidenta de operaciones de baloncesto de Minnesota, Cheryl Reeve. “Está muy acelerado. Y lo he dicho dentro de nuestra propia organización: el status quo ya no funcionará.

Clark, por supuesto, ayudó a atraer una atención considerable, con una celebridad que trascendió su deporte cuando jugó en la universidad de Iowa. También están Reese y Cameron Brink de Los Angeles Sparks liderando un grupo de novatos que están generando nuevos niveles de curiosidad en la liga.

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Angel Reese anotó 12 puntos con ocho rebotes en su debut en la WNBA. (Cooper Neill/Getty Images)

Pero otras mejoras han mejorado las posibilidades de los equipos de atraer la atención de los aficionados. Cuando las Golden State Valkyries revelaron el nombre y el logotipo de la franquicia de expansión que formará el decimotercer equipo de la WNBA, un aumento en los depósitos le dio al equipo más de 10,000 promesas de boletos de temporada un año antes de su lanzamiento planificado.

Fagbenle dijo que a los jugadores de hoy se les anima a ser más auténticos, mostrando su estilo personal, por ejemplo. Ella le da crédito a la estrella de Aces, A’ja Wilson, por liderar el camino en este sentido.

“Estoy muy agradecido por lo que la gente ha hecho simplemente siendo ellos mismos y siendo jugadores de fútbol”, dijo Fagbenle.

Fanatics, socio de la WNBA, dijo que las ventas de camisetas se multiplicaron por ocho respecto al año pasado. Las asociaciones corporativas también están mejorando, y en los últimos años se han consolidado patrocinios más importantes con empresas como AT&T, Deloitte, Nike y Google.

“Hemos estado plantando estas semillas durante las últimas dos décadas”, dijo la delantera de las Aces, Alysha Clark, quien está en su duodécima temporada. “Comprender el producto que hay aquí, comprender el talento y el calibre de los jugadores que están aquí y el trato que se debe seguir”. Y añadió: “Estamos encantados de que las semillas que hemos sembrado estén empezando a florecer. »

Alysha Clark y otros dijeron que el desafío ahora no es sólo afrontar el momento presente, sino sostenerlo con más oportunidades de crecimiento por venir.

“Todas estas cosas que se están juntando son acuerdos a largo plazo y no sólo de uno o dos años”, dijo.

Se vislumbra en el horizonte una expansión futura más allá de un equipo número 13, tal vez ya en 2026. Las inversiones están llegando más rápidamente, incluidas nuevas instalaciones de entrenamiento para el Seattle Storm y el Phoenix Mercury, que este último tenía previsto abrir en julio. -Rotura de estrellas.

Sobre todo, la liga quiere evitar que se repita esta situación, cuando varias franquicias se mudaron o cerraron sus puertas, en parte debido a una mala gestión de la propiedad.

La WNBA, sin embargo, parece estar en una posición financiera más sólida que durante su última expansión en 2008. Engelbert calificó recientemente el cambio de viaje, que costará 25 millones de dólares para cada una de las próximas dos temporadas, “un testimonio del crecimiento continuo de la WNBA”. WNBA”. En febrero de 2022, la WNBA recaudó 75 millones de dólares de inversores con un plan “destinado a superar algunos de los obstáculos al crecimiento de la liga y generar nuevos ingresos”.

Aunque los datos financieros detallados de toda la liga son opacos, el ex vicepresidente de la WNBPA y delantero de los Sparks, Chiney Ogwumike escribió en The Players Tribune Los ingresos de esta liga han aumentado significativamente desde 2019 y generaron aproximadamente $200 millones en ingresos totales el año pasado.

La propiedad de Storm ha atraído a nuevos inversores para financiar su nuevo centro de rendimiento de baloncesto. Vendieron alrededor del 10 por ciento de su empresa por una valoración récord de 151 millones de dólares. La copropietaria Ginny Gilder dijo que fue la primera venta sin problemas en la historia de la liga. “Queríamos imponer un mínimo de valoración a los deportes femeninos”, dijo Gilder. “Lo que queríamos mostrar especialmente es que este es un nuevo deporte para el deporte femenino”.

La directora ejecutiva de la WNBPA, Terri Jackson, agradeció a los jugadores por generar impulso en los últimos años en respuesta a este crescendo actual de interés y cambio, incluido su impulso para una nueva política de viajes. “Mire lo que hicieron estos actores para vender esta empresa. ¿Si tan solo pudieran comercializarse adecuadamente y su juego y esas actuaciones pudieran transmitirse adecuadamente? ella dice. “¿Podemos hacer todo esto? Pero los jugadores hicieron su parte.

Por supuesto, hay más por hacer, especialmente con el acuerdo de derechos de medios existente de la liga con ESPN que finaliza después de la temporada 2025, y un nuevo acuerdo de negociación colectiva que podría entrar en vigor en 2026. Los aumentos salariales serán otra área de progreso futuro. . Aunque los salarios aumentaron significativamente después del acuerdo actual en 2020, Jackson dijo que los salarios no reflejan con precisión el dinero que ingresa a la liga. Los jugadores quieren una mayor proporción de los ingresos de la liga, más similar a las divisiones que se ven en otras ligas masculinas importantes de América del Norte, como la NBA.

Aumentar los ingresos de la televisión también es un objetivo central. En enero, la NCAA llegó a un nuevo acuerdo de derechos televisivos en el que el baloncesto universitario femenino estaba valorado en 65 millones de dólares al año, aproximadamente 10 veces más que su acuerdo anterior. Un salto similar podría acelerar la WNBA y conducir a nuevos desarrollos en la experiencia de los jugadores.

Antes de eso, Stewart, el Jugador Más Valioso de la temporada pasada, dijo que apreciaba estas conversaciones renovadas: sobre estatutos, salarios, marketing y más. Tiene un mensaje para los fanáticos que la sintonizan por primera vez: “Bienvenidos, bienvenidos a la pelea y bienvenidos a lo que hemos estado haciendo por un tiempo. »

Caitlin Clark nota el crecimiento del que forma parte y es optimista de que continuará.

“Espero que (los fanáticos) sigan regresando y comprando una entrada o, si lo están viendo por televisión, enciendan la televisión y apoyen a los equipos”, dijo. “A menudo la gente se enamora cuando se le da la oportunidad. Así que supongo que dale una oportunidad y creo que seguirás regresando.

(Foto superior de Caitlin Clark: Ron Hoskins/NBAE vía Getty Images)



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