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Breanna Stewart contra Aja Wilson: la rivalidad por el campeonato que la WNBA merece

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Breanna Stewart contra Aja Wilson: la rivalidad por el campeonato que la WNBA merece


El Athletic tiene cobertura en directo. Finales de la WNBA muestra el juego 2 Libertad de Nueva York contra Aces de Las Vegas

Cuando Breanna Stewart y Aja Wilson salgan a la cancha el domingo para dar inicio a las Finales de la WNBA, representan no solo a las New York Liberty y Las Vegas Aces, sino también a la feroz rivalidad que la liga espera que continúe su popularidad. Durante casi tres décadas.

El catálogo de logros de las superestrellas es demasiado extenso para siquiera enumerarlo completo. Se parece más a la historia de dos profesionales retirados que a la de dos jugadores en el mejor momento de sus carreras. Han definido la última década de su deporte, desde un campeonato nacional en la universidad hasta una medalla de oro para USA Basketball y ahora un contendiente directo en la mejor liga del mundo. Liberty y Aces están solo en las primeras etapas de su carrera armamentista, pero la rivalidad entre dos de los grandes de todos los tiempos, las caras de la liga, ya ha demostrado su poder de permanencia y su importancia para el futuro de la WNBA.

Stewart, de 29 años, ingresa a la liga como el jugador más condecorado en la historia del baloncesto universitario, más que la próxima superestrella de la cinta transportadora de Connecticut. Stewart tomó el relevo después de que Wilson, de 27 años, ganara los últimos cuatro títulos de la NCAA, lo que le dio a Carolina del Sur su primer campeonato nacional y ayudó a los Gamecocks a ascender a la cima de la potencia universitaria. Ambas llevaron ese éxito a la WNBA como selecciones No. 1 del draft, Novatas del Año y MVP en su tercera temporada. Los dos se enfrentaron por primera vez en la postemporada en el tercer año de Wilson, un enfrentamiento que se ha convertido en un ritual anual.

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«Nos topamos mucho al final de la forma en que termina nuestro trabajo», dice Stewart. “En cada partido, intentamos impulsar la aguja, intentamos seguir mejorando esta liga, seguiremos mejorando este juego y disfrutándolo. Por eso jugamos, para jugar con los mejores, para estar en los grandes momentos.

Mientras las dos se enfrentan en la postemporada por tercera vez en cuatro temporadas (Stewart, que estaba con los Seattle Hurricanes, se lesionó el año pasado), su batalla por el dominio se ha convertido en un punto de apoyo para la WNBA. Muchos en la liga comparan su rivalidad con la de Magic Johnson y Larry Bird, con sus diferentes orígenes, ubicaciones en ambas costas y éxito continuo. La esperanza es que el dúo lo haga para la WNBA, en su temporada número 27, tal como lo hicieron Magic y Bird para la NBA.

«Esta realmente podría ser una de esas grandes rivalidades», dijo Rebecca Lobo, quien transmitirá la final para ESPN. Dos de los mejores jugadores de la liga y una de las cosas más fascinantes de estos dos jóvenes jugadores desde que llegaron a la liga son Aja Wilson y Breanna Stewart. Se han convertido en complementos increíbles el uno para el otro y para sus fans.

Chelsea Gray, compañera de equipo de Wilson en las Aces, se hace eco del potencial de Stewart y Wilson para trascender la base de fanáticos existente de la WNBA con su desempeño.

«Creo que es importante para nuestra liga», dijo Gray. «Mucha gente sintoniza ciertos enfrentamientos, ¿verdad? Cuando pasas a la historia del deporte, quieres sintonizar ciertos enfrentamientos. Hablas de Larry Bird, Magic Johnson, todos estos enfrentamientos que la gente quiere ver. Y piensa sobre eso con Aja y Stevie y el juego dinámico que pueden tener en ambos extremos de la cancha».

Históricamente, la WNBA ha dependido de sus competidores para comercializar su producto. Los Houston Comets y Liberty se han enfrentado en tres de los primeros cuatro partidos de playoffs. Los Angeles Sparks y Minnesota Lynx se enfrentaron en cuatro postemporadas consecutivas de 2015 a 2018. Los campeonatos consecutivos de 2016 y 2017 todavía se consideran puntos altos para la liga en términos de audiencia (la asistencia promedio de 2017 fue de 559.000 por partido) y calidad del juego.

Pero la WNBA realmente no ha tenido un enfrentamiento individual tan igualado. Sue Bird y Diana Taurasi fueron muy promocionadas en la liga, pero como ambas eran mejores amigas y fueron a UConn, no había ningún sentido de rivalidad entre ellas. Maya Moore fue verdaderamente incomparable en su mejor momento. Otras posibles rivalidades entre Sylvia Falls y Candace Parker quedaron sin explotar.

La liga ahora es inteligente en cuanto a ascensos, y en la cima de sus poderes, dos jugadores que continúan compitiendo entre sí están dotados. Nadie en la WNBA fue mejor que Stewart y Wilson.

Su espíritu competitivo hace acto de presencia. La delantera de Las Vegas, Alisha Clarke, dijo antes de unirse a Stewart para ganar dos títulos con Wilson, su empuje y atención al detalle es lo que los une cuando son diferentes del resto de la liga.

«Tienen motores superiores», dice Clark. “Cuando tienes a tu jugador franquicia, cuando tienes a tu mejor jugador, quieres que tenga ese tipo de motor. Y luego, solo su ética de trabajo. Están constantemente en el gimnasio, siempre ahí usándolo. Evidentemente, no hay ningún día libre excepto el descanso. Pero viven en el gimnasio. Viven trabajando en su juego y perfeccionando lo que hacen.

El trabajo dio buenos resultados. Stewart y Wilson han ganado cuatro de los últimos seis premios MVP de la WNBA, incluido Stewart esta temporada. Wilson agregó dos premios al Jugador del Año a esa cuenta, mientras que Stewart rompió el récord de anotación de la liga en una sola temporada. Fue cinco veces capitán del Juego de Estrellas y sus equipos ganaron las tres finales de la Copa del Comisionado. En dos semanas, capturarán cuatro de los últimos seis campeonatos de la WNBA.

En el año Stewart superó a Wilson en su primera aparición en los playoffs, enviando a su equipo Aces a la final de 2020. Las Vegas se llenó después de eso, trayendo a Gray y Becky Hammon como entrenadores, y los resultados se revirtieron en 2022. La actuación de Gray Shot se robó el espectáculo, pero la batalla entre Stewart y Wilson fue una buena carta, y cada jugador obligó al otro a dar un paso al frente.

Wilson promedió 19,3 puntos y 9,3 rebotes en 33 partidos de postemporada. En los equipos de Stewart, a pesar de estar entre los mejores de la liga cada año, sus números aumentaron a 22,1 y 9,7 respectivamente. Asimismo, Stewart es la máxima anotadora de postemporada de todos los tiempos de la WNBA (mínimo tres juegos), con un promedio de 24 puntos por juego, cifra que aumentó a 29 en los playoffs contra las Aces.

«Siempre digo que sacamos lo mejor porque somos buenos», dijo Wilson. “Somos buenos en lo que hacemos y creo que es genial ver ese partido. Creo que es fantástico para las jóvenes ver cómo se desarrolla la competición. A todo el mundo le encantan los buenos intercambios, especialmente hoy en día, así que creo que es fantástico ver que tenemos el baloncesto femenino a mano.

Stewart y Wilson ciertamente tuvieron la WNBA en la palma de sus manos la temporada pasada. Stewart desató una tormenta en las redes sociales en anticipación de su dramática mudanza a Nueva York, y Wilson ayudó a reclutar a Parker, hasta el punto de ofrecer servicios de niñera, y a Clark a Las Vegas. Básicamente, Liberty construyó su equipo a imagen de Aces: un jugador generacional, un lanzador de triples que escupe fuego y que también puede colgar el balón, un ala físico que puede anotar desde cualquier lugar de la cancha y un centro versátil que puede impactar. el juego en ambos lados, todos complementando al candidato a MVP como ala-pívot.

Esto preparó el escenario para otro año en el que Stewart y Wilson intentarían superarse mutuamente. Cada uno tuvo temporadas profesionales y sus aspectos más destacados a menudo estuvieron determinados por las reacciones de sus compañeros.

Las Aces han tenido un comienzo de temporada de 16-1, incluida una victoria sobre Liberty en el primer encuentro de los equipos. Stewart se vengó un poco en la mitad media, liderando a su equipo All-Star en la cancha local de Wilson. Wilson anotó 40 puntos, el máximo de su carrera, el 11 de agosto sin triples. En el siguiente juego, Stewart registró su tercera salida de la temporada para más de 40. Liberty obtuvo el visto bueno en la final de la Copa del Comisionado dos días después, y Wilson explotó con 53 puntos, el máximo de la liga, una semana después.

wilson Después de superar a Stewart por el premio MVP de 2022, su enfrentamiento esta temporada se convirtió en una revancha cuando los dos lucharon por el honor, junto con Alyssa Thomas, nuevamente. La noche en que Stewart fue coronado en 2023, Wilson anotó 30 puntos y 11 rebotes para llevar a las Aces a una victoria semifinal por 2-0 sobre Dallas.

«Es asombroso, ¿no?» Dice el entrenador de Liberty, Sandy Brondello. “Son diferentes, pero iguales, muy competitivos. Han logrado mucho en su juventud y seguirán mejorando y mejorando. Evidentemente están en la misma situación. Por eso, luchan entre sí y se hacen grandes; Eso es emocionante para nuestra liga».

Wilson y Stewart no sólo están dejando una huella en la WNBA, también están dejando un legado en el juego internacional. Puede que estén en lados opuestos en su enfrentamiento de liga, pero unen fuerzas de manera brutal para el equipo de EE. UU. La liga y la selección nacional siempre han ido de la mano, por lo que es inevitable que lo mejor de la WNBA sea la cara de los rojos, blancos y azules.

Ambos comprenden el honor, el privilegio y la responsabilidad que conlleva representar a su país, y ninguno se ha perdido un torneo internacional importante desde que se convirtió en profesional. Entienden que su objetivo de hacer crecer el juego se puede lograr tanto a nivel nacional como internacional. Como equipo, se convierten en embajadores del juego, una tarea que se facilita gracias a su dominio conjunto en la cancha.

Stewart ya tiene tres medallas de oro en campeonatos mundiales y dos oros olímpicos, mientras que Wilson tiene dos y una, y se proyecta que ambas estén en la lista de Estados Unidos en París en 2024. En el año 2022. Ahora que una generación de internacionales estadounidenses se ha retirado (o están cerca de hacerlo), asumen el desafío de liderar a la próxima generación de equipos estadounidenses fuera de la cancha.

«Es fantástico cuando nos reunimos como compañeros en el equipo nacional porque realmente somos los siguientes», dijo Wilson. “Tienes a Sue y Diana, y obviamente ellas serán las capitanas, pero somos nosotros cuando no están presentes. Llevamos un tiempo en el sistema y podemos crecer juntos. Y es fantástico vernos convertirnos en compañeros de equipo».

Por ahora, el resto del mundo puede descansar. Los próximos cinco juegos son Aces vs. Liberty y Aja vs. Stewie. Quien no logre dominar puede consolarse con el hecho de que pronto se acerca otro partido.

“Simplemente jugar un gran baloncesto y ver a (Wilson) continuar elevando su juego, y yo continuaré elevando el mío, estamos tratando de cambiar esta liga y continuar haciéndolo como equipo y continuar trabajando juntos. . ”, dice Stewart. «Desde fuera parece que siempre estamos avanzando, pero es competitivo. Es lo que nos encanta hacer y, con suerte, durante muchos años».

(Imagen: Samuel Richardson/The Athletic; Foto de Brenna Stewart y Aja Wilson: Ethan Miller/Getty Images)